BEVIS: Dette bildet viser at mudderpramene tar opp sand fra havbunnen i Haeju-bukta. Like ved ligger lasteskipene og venter på å bli fylt opp med sand. Foto: C4ADS
BEVIS: Dette bildet viser at mudderpramene tar opp sand fra havbunnen i Haeju-bukta. Like ved ligger lasteskipene og venter på å bli fylt opp med sand. Foto: C4ADS Vis mer

Oppsiktsvekkende avsløring fra Nord-Korea: - Unikt tilfelle

For et år siden oppdaget amerikanske forskere over 100 skip utenfor en nordkoreansk kystby. Det kan være bevis for at Nord-Korea bryter internasjonale sanksjoner.

- Dette er et av de mest unike tilfellene av nordkoreansk sanksjonsbrudd vi har sett. Vi er fremdeles perplekse.

112 skip

Det var Lucas Kuo som sammen med sin kollega Lauren Sung i det Washington-basert Center for Advanced Defense Studies (C4ADS), oppdaget noe svært overraskende i sitt arbeid med Nord-Korea i fjor, skriver CNN.

«Tidlig på ettermiddagen 16. mai 2019 kunne det normalt fredelige farvannet i Haeju-bukta blitt forvekslet med en travel, internasjonal havn som Shanghai eller Singapore. Mindre enn 30 kilometer fra den sørkoreanske øya Yeonpyeong viser satellittbilder 112 skip, som prikker mot den blågrønne bakgrunnen», skriver de i en rapport publisert tidligere i vår.

Det mest overraskende for dem var at skipene ikke var der for å hente noe i selve havna. De hadde kommet for å hente opp sand.

«Blant skipene i Haeju-bukta var minst et halvt dusin mudderprammer - spesialfartøy utstyrt med graveapparat - som skrapte opp tonn på tonn med sand fra havbunnen, og pisket opp lysbrune farger til havoverflaten. Lektere la seg langs hver sin side av prammene, og sand strømmet inn i lekternes åpne lasterom», lyder beskrivelsen.

SKIP: På satelittbilder fra 16. mai i fjor har C4ADS klart å identifisere over 100 skip, noe de mener er ekstremt oppsiktsvekkende. Foto: C4ADS
SKIP: På satelittbilder fra 16. mai i fjor har C4ADS klart å identifisere over 100 skip, noe de mener er ekstremt oppsiktsvekkende. Foto: C4ADS Vis mer

Siden dro skipene trolig til forskjellige destinasjoner i Kina. Hvor sanden endte opp til slutt, er ikke godt å si, men det som er sikkert er at øyeblikksbildet ikke er et unntak.

Bryter med sanksjon

Ved å studere satellittbilder og data fra sjøtrafikken identifiserte C4ADS ikke mindre enn 279 forskjellige skip som sannsynligvis deltok i å hente ut sand fra bukta mellom mars og august i 2019.

Nord-Korea har fra tid til annen blitt anklaget for å selge kull og andre verdifulle varer, noen ganger i stort omfang, ute på det store, åpne havet, for å komme seg unna tollbetjenter som må forholde seg til FNs sanksjoner mot Nord-Korea, skriver CNN.

I stedet skal Nord-Korea ha losset varene fra et skip til et annet ute på sjøen, og så løyet om hvor varene kommer fra. Men dette har som regel skjedd på en rask og diskret måte, med få skip involvert.

Sandoperasjonen utenfor Haeju er alt annet enn diskret. Og hvor tilforlatelig salg av sand enn måtte høres ut, så er det et brudd på FNs sanksjon fra 2017, som forbyr eksport av «jord og stein» fra Nord-Korea.

«Denne resolusjonen forbyr Nord-Korea fra å levere, selge eller gi sand, direkte eller indirekte, fra sitt territorium», skriver C4ADS.

22 millioner dollar

At Nord-Korea eksporterer sand er ikke nytt, og i perioden mellom 1991 og 2017 eksporterte de fra tid til annen sand til Japan, Sør-Korea, Taiwan, Kina og Russland, noe som også var helt lovlig i det tidsrommet.

- Det ser ut som det nå er et bevisst forsøk på å holde dette under radaren, sier Lauren Sung i C4ADS.

På tross sanksjonen fra 2017 mener også FN-etterforskere at Nord-Korea dro inn over 22 millioner dollar i fjor i en «omfattende sandeksporteringsoperasjon».

I FN-rapporten fra april har et ikke navngitt land gitt FNs nordkoreanske ekspertpanel, som etterforskningsgruppen omtales, etterretning som påstår at Nord-Korea eksporterte en million tonn sand fra mai 2019 og ut året.

SAND: Her ligger mudderprammene og lasteskipene tett ved hverandre 16. mai i år. Foto: C4ADS
SAND: Her ligger mudderprammene og lasteskipene tett ved hverandre 16. mai i år. Foto: C4ADS Vis mer

- Kina er kjøper

Det store spørsmålet er hvem som skal ha sanden, for C4ADS har ikke klart å finne ut hvem som eier skipene de har identifisert ved Haeju-bukta. Ingen av skipene hadde IMO-nummer, en unik identitet som er knyttet til en sporingsenhet i båtene.

Men:

«Siden ingen av Haeju-fartøyene har et IMO-nummer, så er det mulig at de er kinesiske innenriksfartøy - og derfor ikke må skaffe seg et IMO-nummer - som har fått nye oppgaver med å transportere sand fra mudderoperasjonen i Haeju til Kina», skriver C4ADS.

Professor i Øst-Asia- og Korea-studier ved Universitetet i Oslo, Vladimir Tikhonov, er overhodet ikke overrasket over den nordkoreanske sandeksporten.

- Nei, absolutt ikke, sier Tikhonov til Børsen og fortsetter.

- Det er bare én mulig kjøper for denne slags varer, og det er Kina.

SATELITT-BILDER: Flere meldinger rundt Kim Jong Uns helsetilstand sier at han skal være alvorlig syk, og lederen for Nord-Korea har heller ikke blitt sett den siste tida. Nye satellittbilder, tatt 21. og 23. april skal vise at Kims 250 meter lange luksustog står ved togstasjonen i byen Wonsan. Video: AP DV via NTB Vis mer

Enormt sandbehov

Kina trenger store mengder sand til bruk i betong. Per dags dato bruker Kina mer betong enn resten av verden til sammen, på tross av at byggeaktiviteten har gått noe ned de siste åra.

Den store sandetterspørselen er et problem for Kina, da de ikke har tilgang til havet i det omtalte området.

- Det prøver å overkomme denne ulempen ved å samarbeide med Nord-Korea og Russland, sier Tikhonov.

Ifølge Tikhonov behøver ikke kineserne å forholde seg til sanksjonene mot Nord-Korea. De kan bruke sanksjonene når de vil, eller la være om det passer bedre, mener han.

- Det er et politisk redskap. De var med på sanksjonene da de ble innført i 2017, for da ville de presse den nordkoreanske ledelsen, sier Tikhonov.

Siden den gang har Kinas president Xi Jinping møtt Nord-Koreas leder Kim Jong-un fem ganger. Forholdet er langt bedre enn det var, og Kina har sett seg tjent med å lette sanksjonene mot Nord Korea.

- Hjelper ofre for imperialisme

Inntil videre har kinesiske myndigheter benektet at de importerer sand fra Nord-Korea, og at de «alltid har oppfylt sine internasjonale forpliktelser» og står ved FNs sanksjoner.

- Det er Kinas offentlige linje siden 1949, men det betyr ikke at de gjør det bokstavelig. De vil gjerne hjelpe andre stater de anser som ofre for imperialisme, sier Tikhonov, og legger til at det nok gjelder i Nord-Koreas tilfelle.

I FN-rapporten svarte Kina på beskyldningene ved å si at landet tar etterretningen panelet har samlet sammen på alvor, men at de «ikke har vært i stand til å bekrefte at sanden har blitt fraktet til kinesiske havner».

De to forfatterne bak C4ADS' rapport sier at det er mulig at Nord-Korea har solgt mudderrettigheter til et kinesisk selskap. Sand er ikke spesielt vanskelig å hente ut, men det er et logistisk mareritt.

- Med mindre du jobber i stor skala, så er det ikke noe som er spesielt innbringende, sier Sung.

«Sofistikert»

De mener også det kan være at Nord-Korea rett og slett bare ønsket å utvide havna i Haeju, og har hyret inn et selskap med en flåte basert i Kina, til å gjennomføre mudringen, og betale dem med sand.

«Sandaktiviteten i Haeju-bukta er enestående i sitt omfang og sin koordinasjon, og viser hvor sofistikerte Nord-Korea er når det kommer til å utnytte nettverk utenfor sine landegrenser», heter det i C4ADS sin rapport.

Konklusjonen deres er følgende:

«Salg av sand og mudderrettigheter er et mønster i den nordkoreanske finansieringspraksisen som det internasjonale samfunnet bør overvåke, før å sørge for at sanksjonene mot Nord-Korea blir overholdt».